viernes, 30 de enero de 2015

Kepler-444 Descubren una estrella más antigua que el Sol

Un grupo de astrónomos descubrió una estrella, bautizada como Kepler-444, un 25 % más pequeña que el Sol y bastante más fría, pero que con sus 11,2 millones de años casi triplica en edad al astro rey, según publicó ayer la revista especializada Astrophysical Journal.
Las observaciones del moderno y preciso telescopio orbital Kepler permitieron descubrir esta estrella, situada a unos 117 millones de años luz de la Tierra y alrededor de la que orbitan cinco planetas, que completan su órbita en menos de 10 días.
Están muy cerca de Kepler-444 y, por ello, los científicos descartan que la vida pueda prosperar en estos cinco planetas, cuyo tamaño oscilaría entre la pequeñez de Mercurio (el planeta más pequeño del Sistema Solar) y la razonable envergadura de Venus, técnicamente el tercero en cuanto a tamaño, de menor a mayor.
El descubrimiento "abre la posibilidad a la existencia de vida antigua en la galaxia”, según los científicos de las universidades de Birmingham (Reino Unido), Iowa (EEUU) y Sidney (Australia) autores del descubrimiento.
Durante cuatro años los expertos se dedicaron a analizar las observaciones del telescopio orbital Kepler, lanzado por la agencia espacial estadounidense NASA en marzo de 2009 y que orbita a aproximadamente 149,5 millones de kilómetros de la Tierra.
El telescopio descubrió una "luz muy brillante” que resultó ser la estrella y que "puede ser vista fácilmente sin prismáticos”, resaltó Steve Kawaler, coautor del estudio y profesor en la universidad de Iowa. "Este es uno de los sistemas más antiguos de la galaxia”, afirmó Kawaler.

miércoles, 28 de enero de 2015

Lanzamiento de satélites del sistema Galileo se reanudará en marzo



El lanzamiento de satélites del sistema de navegación europeo Galileo, interrumpido el año pasado tras un problema de puesta en órbita, se reanudará en marzo mediante un cohete Soyuz, anunció este miércoles Arianespace.

El fracaso de la puesta en órbita en agosto pasado de dos satélites para el futuro sistema de GPS europeo había sido provocado por un desperfecto en el cohete lanzador ruso Soyuz.

Descubren planeta lejano con anillos más grandes que los de Saturno



Un equipo de astrónomos halló el primer planeta fuera del Sistema Solar rodeado de anillos como Saturno, pero con halos 200 veces más grandes que forman un impactante cuerpo celeste.

Llamado J1407b y con un disco de al menos 30 anillos, este gigante dominaría las noches del cielo terrestre si solamente estuviera al lado de Saturno, dijeron sus descubridores el miércoles.

"íSería enorme! Los anillos e incluso los intervalos entre los anillos se verían muy fácilmente desde la Tierra", dijo a la AFP Matthew Kenworthy, del Observatorio Leiden de Holanda.

"Sería varias veces más grande que una Luna llena".

Kenworthy y Eric Mamajec, de la Universidad de Nueva York en Rochester, escrutaron una base de datos de millones de estrellas fotografiadas por telescopios en todo el mundo, como parte de un proyecto internacional de búsqueda de exoplanetas llamado SuperWASP.

Los exoplanetas, es decir mundos fuera de nuestro Sistema Solar, pueden atisbarse desde la Tierra detectando los cambios de brillo de las estrellas en torno a las cuales orbitan.

La luz de estas estrellas se bloquea, generalmente por unas horas, cuando un planeta pasa entre ellas y la Tierra. En el caso de la estrella J1407, los astrónomos observaron una iluminación inusual que duró dos meses: la curva de luz comenzó a parpadear continuamente a mediados de 2007.

"Era una cosa muy extraña que nadie había visto antes", dijo Kenworthy, contando que su equipo estaba perplejo.

Finalmente los científicos llegaron a la conclusión de que la única explicación posible era que un gigantesco disco de anillos espaciados giraba en torno a un planeta de la estrella J1407.

La investigación fue aceptada y será publicada por la revista especializada Astrophysical Journal.

Los anillos comienzan a una distancia de 30 millones de kilómetros del planeta y se extienden por 90 millones de km.

Probablemente están hechos de polvo, porque el planeta J1407b es demasiado caliente (entre 1.000 y 2.000 grados Celsius) para tener hielo como los anillos de Saturno.

Kenworthy detalló que el planeta probablemente tiene entre 10 y 40 veces la masa de Júpiter, que es el más grande del Sistema Solar.

Las ilustraciones artísticas del planeta pueden verse en http://home.strw.leidenuniv.nl/~kenworthy/j1407_exorings.

Desvelan misterios de 67P

Es un mundo rocoso, muy accidentado, polvoriento, rico en componentes orgánicos pero con menos hielo del esperado; muy oscuro, con temperaturas que oscilan entre los -70ºC y los -150ºC y en el que incluso parece que hay viento. Este sería el retrato del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko realizado a partir de las conclusiones de siete estudios que recoge la revista Science. Se trata de la primera tanda de resultados obtenidos tras analizar las mediciones realizadas por la sonda espacial Rosetta, la nave de la Agencia Espacial Europea (ESA) que entró en la órbita de este cometa el pasado agosto.

El 12 de noviembre de 2014, la misión Rosetta de la ESA hizo historia cuando Philae, su módulo de aterrizaje, se posó -aunque con algunas complicaciones- sobre la superficie del cometa 67P. Y a pesar de que el acontecimiento acaparó cientos de titulares y fue considerado toda una gesta espacial, para los investigadores que reciben y analizan los datos en tierra fue sólo el principio.

Los siete estudios detallan la densidad, composición, forma, orografía, atmósfera y actividad del cometa que se convirtió en el más y mejor observado y analizado de la historia.

El 67P tiene cuatro kilómetros de diámetro y pesa 10.000 millones de toneladas, pero los nuevos datos de Rosetta muestran que este coloso es menos denso que el corcho o la madera, es decir, flotaría en el mar como un iceberg. De hecho es muy poroso y su interior está vacío en un 80 por ciento, como si fuera una esponja o una piedra pómez, según indican las imágenes tomadas por el instrumento Osiris, uno de los 11 a bordo de Rosetta, publica el portal El País. Es la primera vez que se consigue medir la densidad de un cometa de forma directa.

Las más de 15.000 imágenes tomadas por Osiris permitieron clasificar los diferentes terrenos que hay en la superficie del 67P, explica Luisa M. Lara, investigadora del Instituto de Astrofísica de Andalucía y coautora de tres de los estudios. Se pueden encontrar grandes extensiones de polvo con dunas que recuerdan a los desiertos de la Tierra, zonas con cráteres y también partes más abruptas que recuerdan a los volcanes de lodo de Chile, resalta Lara. Entre todas ellas se alza Hathor, un acantilado de 900 metros que Rosetta retrató en una de las vistas más espectaculares del 67P. Lo más sorprendente es que una persona podría saltar desde el precipicio y sobrevivir debido a la reducida gravedad, según la NASA. En teoría, un astronauta podría saltar desde una nave y caer en el 67P, según los cálculos de Rhett Allain -un físico de la Universidad de Luisiana (EEUU)- y también sería posible saltar lo suficiente como para abandonar el cometa.

Eyección de gases desde el "cuello"

En uno de los estudios publicados en Science los investigadores utilizaron Osiris para analizar la estructura del cometa cuyas formas le confieren cierto parecido a un pato de goma y que consta de dos lóbulos conectados por una especie de "cuello".

Los estudios comprobaron que la mayor parte de la eyección de gases del cometa sucede precisamente en ese cuello, del que las cámaras de Osiris vieron surgir chorros de gas y escombros. El hallazgo hace que los científicos se pregunten si el cometa pudo formarse a partir de la combinación de dos cuerpos más pequeños o si su existencia comenzó como un cuerpo mucho mayor que se contrajo alrededor de su centro, dándole el aspecto de una manzana de la que alguien se hubiera comido toda su parte central.

Otro de los estudios describe con todo detalle la superficie del fragmento del cometa que es más visible desde la actual posición de Rosetta (la cara sur no es visible aún porque es la que apunta hacia el Sol y la nave Rosetta se refugia en la zona de sombra para no recibir directamente la radiación solar). La región norte del Churyumov Gerasimenko representa, sin embargo, más de la mitad de toda la superficie del cometa, y está dividida en 19 regiones diferentes, todas ellas bautizadas con nombres de antiguos dioses egipcios, al estilo de la nomenclatura de toda la misión. Aún no se sabe cuál de estas dos posibilidades es la cierta, pero sí se ha descubierto una enorme grieta "que recorre el cuello del pato como si fuera un collarín”, resalta Lara.

Los detalles sobre las texturas y la geomorfología del núcleo del cometa ayudarán a los investigadores a determinar cómo su forma fue evolucionando a lo largo del tiempo y dónde es más probable que se encuentren sus depósitos de agua y hielo. Esta parte de la investigación será cada vez más fácil a medida que el cometa se vaya acercando al Sol.

Otro de los estudios, capitaneado por Fabrizio Capaccioni, del Instituto Nacional de Astrofísica de Roma, y llevado a cabo con el espectrómetro de infrarrojos Virtis, se centra en las evidencias de moléculas orgánicas de carbono sobre la superficie del Churyumov Gerasimenko. Este equipo de científicos espera poder captar las firmas de moléculas mucho más complejas, incluso de aminoácidos. Por el momento, sin embargo, parece que la superficie del cometa está dominada por formas mucho más simples de carbono, aunque el trabajo servirá para ilustrar cómo esas moléculas llegaron a desarrollarse y a esparcirse después por todo el Sistema Solar.

Philae despertará

Buena parte de los paisajes fotografiados en el 67P desaparecerán o cambiarán pronto. El cometa está ahora aproximándose hacia el punto de su órbita más cercano al Sol. Rosetta será la primera nave humana que presencie cómo la actividad en el cometa se disparará a medida que aumenta su temperatura, haciendo que su superficie se vuelva más “explosiva” con chorros de gas. Los responsables de la misión también esperan que Philae, el módulo que aterrizó en el cometa en noviembre, vuelva a activarse este año entre mayo y junio.

Estos cuerpos son fósiles del Sistema Solar. Están hechos de los materiales primordiales que, hace más de 4.500 millones de años, sirvieron para formar los planetas, incluida la Tierra. Entre estos materiales primigenios, muestra ahora Rosetta, hay abundantes compuestos orgánicos hechos de carbono, hidrógeno y oxígeno.



CON GRAN PRECISIÓN Y RESOLUCIÓN

SMAP mide la humedad en los suelos

Redacción Central

La NASA lanzará mañana el satélite SMAP (Soil Moisture Active Passive), que cada tres días medirá la humedad en los suelos de la Tierra con una precisión y resolución sin precedentes. El satélite despegará a bordo del cohete privado Delta II desde la Base de la Fuerza Aérea de Vandenderg, en California (EEUU).

SMAP es el primer satélite estadounidense de observación terrestre diseñado para recoger observaciones globales de la humedad del suelo superficial y su estado de congelación/descongelación.

Estas mediciones de alta resolución darán a los científicos una nueva capacidad para predecir mejor los riesgos naturales del clima extremo, el cambio climático, las inundaciones y las sequías, según la NASA.

La misión proporcionará los mapas más precisos y de mayor resolución de la humedad del suelo nunca antes obtenidos, con cartografía mundial cada dos o tres días durante por lo menos tres años. La órbita polar circular final de la nave espacial será de 685 kilómetros en una inclinación de 98,1 grados. La nave orbitará la Tierra una vez cada 98,5 minutos.

Las tres partes principales del instrumento son: un radar, un radiómetro y la antena de malla giratoria más grande jamás desplegada en el espacio.

Los instrumentos de teledetección son llamados "activos" cuando emiten sus propias señales y "pasivos" cuando registran señales que ya existen. SMAP aúna un sensor de cada tipo para obtener las mediciones más precisas que jamás se tomaron de la humedad del suelo: una pequeña fracción del agua de la Tierra, pero con un efecto desproporcionadamente grande sobre el tiempo y la agricultura.

Para satisfacer las necesidades de exactitud y cubrir el planeta cada tres días o menos, los ingenieros de SMAP en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA diseñaron y construyeron la antena giratoria más grande que pudiera ser estibada en un espacio de sólo 30 por 120 centímetros durante el lanzamiento. El plato es de 6 metros de diámetro.

"Lo llamamos el lazo hilado", dijo Wendy Edelstein, gerente del instrumento SMAP. Como un lazo de vaquero, la antena está conectada por un lado a un brazo con un cayado en su codo. Se hace girar alrededor del brazo a 14 revoluciones por minuto (una rotación completa cada cuatro segundos). El plato de la antena fue proporcionada por Northrop Grumman.

El motor que hace girar la antena fue suministrado por Boeing. "La antena nos causó mucha angustia, no hay duda al respecto", señaló Edelstein. Aunque la antena debe ajustarse durante el lanzamiento en un espacio no más grande que un cubo de basura de cocina, debe desplegarse de manera tan precisa que la forma de la superficie de la malla tiene una precisión de alrededor de unos pocos milímetros.

LA NASA TOMA LA FOTOGRAFÍA MÁS GRANDE DE ANDRÓMEDA

Por primera vez la Nasa, mediante su telescopio espacial Hubble, crea la imagen panorámica más nítida y jamás tomada de la galaxia vecina: Andrómeda, ubicada a 2 millones de años luz de la Tierra.

Se trata de una fotografía de 1.500 millones de píxeles, convirtiéndose en la más grande y precisa de la galaxia Andrómeda.

La imagen es tan grande que para mostrarla en su totalidad harían falta juntar 600 pantallas de televisión de alta definición para visualizarla completa.

La imagen es el resultado de 7 mil 398 exposiciones tomadas en 411 puntos individuales. Se conforma de 4.3gb con una extensión increíble de 61 mil años luz de la galaxia. En esta imagen hay más de 100 millones de estrellas y miles de cúmulos de estrellas incrustadas en una sección del disco en forma de panqueque de la galaxia. Todo gracias al programa PHAT (Panchromatic Hubble Andromeda Treasury) que obtuvo imágenes en ultravioleta cercano, espectro visible e infrarrojo cercano.

Esta fotografía marca un hito en la astronomía porque hasta ahora nunca se había podido ver estrellas individuales dentro de una galaxia espiral. Se vieron varias imágenes y tomas, pero nunca con la definición y resolución que el telescopio Hubble logró capturar. De hecho, la Nasa compara la nueva imagen de Andrómeda como fotografiar una playa y lograr que cada grano de arena se vea nítido.

La pieza gráfica está disponible en Internet (http://www.spacetelescope.org/images/heic1502a/zoomable/) y se puede navegar, haciendo zoom y "viajando" por las estrellas. Asímismo, se la puede ver en video.

La Nasa revela que el asteroide que pasó ayer cerca de la Tierra posee su propia luna

Tras la breve y "cercana" visita del asteroide 2004 BL86, último objeto de sus características que podremos ver hasta el año 2027, la Nasa afirmó que no venía solo, sino que con su propia Luna

Para demostrarlo, los investigadores de la Nasa tomaron 20 fotografías de una resolución de 4 metros por pixel para generar una imagen animada, donde se ve que el asteroide de 325 metros de diámetro contaba con un pequelo satélite orbitando su cuerpo, de unos 70 metros de diámetro.
Según la agencia espacial, este tipo de fenómenos no es extraño, ya que un 16 por ciento de los asteroides de 200 metros o más también cuenta con uno o dos satélites

El objeto se acercó a una velocidad de unos 15 kilómetros por segundo, a unos 1,2 millones de kilómetros, aproximadamente tres veces la distancia que separa a la Tierra y la Luna

El asteroide 2004 BL86 será uno de los últimos de su tipo que pase tan cerca de la Tierra. Si bien en 2027 se espera el paso de 1999 AN10, el objeto que pasó ayer por la Tierra posee las características de un "NEO" (objeto que vuela cerca de la Tierra por sus siglas en inglés). Esto implica que uno de los objetivos de la Nasa es su "control", previniendo cualquier catástrofe en el futuro.
Para ello, la Nasa trabaja continuamente para monitorear estos objetos, llegando a un 98 por ciento de asteroides descubiertos potencialmente peligrosos. Así, en 2016 se enviará la sonda OSIRIS-REx para estudiar las condiciones de 101955 Bennu, un NEO con posibilidades leves de choque con la Tierra entre los años 2169 y 2199.

Descubren el sistema planetario más antiguo de la Vía Láctea

Un equipo internacional de astrónomos descubrió el sistema planetario más antiguo que se conozca hasta el momento en nuestra galaxia: en sus 11.200 millones de años, ha dado lugar a cinco planetas parecidos a la Tierra, informó el periodiquito.com que cita como fuente a AFP.

"Nunca hemos visto nada igual. Una estrella tan vieja con un número tan alto de pequeños planetas; esto la hace muy especial", dijo Daniel Huber, de la Universidad de Birmingham en Gran Bretaña y uno de los responsables de este descubrimiento.
El hallazgo fue posible gracias al telescopio Kepler y fue publicado este martes en la revista especializada The Astrophysical.
El sistema planetario fue bautizado Kepler-444. Su estrella es una "enana naranja", 25 por ciento más pequeña que el Sol y por tanto menos caliente. A su alrededor orbitan cinco planetas de diámetros que varían entre 0,4 y 0,7 veces el de la Tierra, es decir que sus medidas se asemejan a las de Mercurio o Venus.