miércoles, 1 de octubre de 2014

Equinoccio, el fenómeno astronómico que dio inicio a la estación primaveral

Desde semanas atrás se siente la llegada de la primavera, pero astronómicamente su inicio fue el 22 de septiembre a las 22 horas 23 minutos hora boliviana con el paso del Sol a través del ecuador celeste.

El ecuador celeste es un gran círculo trazado en la esfera celeste en el mismo plano que el ecuador, o lo que es lo mismo, su proyección en el espacio. Esta línea imaginaria divide el cielo en dos mitades: hemisferio norte celeste y hemisferio sur celeste.

La primavera es una de las cuatro estaciones. El término prima proviene de "primer" y vera de "verdor". Astronómicamente, esta estación comienza con el equinoccio de primavera (entre el 22 y el 23 de septiembre en el hemisferio sur). La palabra equinoccio proviene del latín aequinoctium y significa "noche igual".

Las estaciones no comienzan en fechas fijas, ni duran lo mismo, debido a la inclinación del eje terrestre y a que no hay un ajuste perfecto entre el calendario y el camino del Sol, estas variaciones se deben a los calendarios empleados (365 días y 366 días cuando el año es bisiesto) con la duración de cada órbita de la Tierra alrededor del Sol conocido como año trópico (365,2422 días).

El inicio de las estaciones se produce en los instantes en que la Tierra se encuentra en unas determinadas posiciones en su órbita alrededor del Sol, en el caso de la primavera, la posición es aquella en que el centro del Sol, visto desde la Tierra, cruza el ecuador celeste en su movimiento aparente hacia el sur. Cuando esto sucede, los dos polos de la Tierra se encuentran a igual distancia del Sol, momento en que la luz solar es igual en ambos hemisferios quienes se encuentren en alguno de los polos del planeta, en el sur o el norte, verán al Sol al mediodía justo sobre el horizonte; los osos del Polo Norte verán al Sol por la última vez y el Astro Rey no estará de regreso en su cielo hasta dentro de seis meses.

La duración del día y la noche prácticamente coinciden, esto es debido a que el Sol se encuentra en ese momento en el mismo plano que el Ecuador de La Tierra. O sea, está perpendicular sobre la imaginaria línea ecuatorial del planeta.

Otro hecho notable es que durante los equinoccios la aparición del Sol sobre el horizonte coincide con el punto cardinal este y la desaparición del Sol con el oeste, algo que no ocurre en ningún otro momento del año.

A partir del Equinoccio de Primavera, el Sol comienza a irradiar más perpendicular en el hemisferio sur que en el norte. Por eso empiezan a aumentar las temperaturas en dicho hemisferio sur yendo hacia el verano. Mientras el hemisferio norte camina hacia el invierno, ya que la radiación solar penetrará más inclinada sobre el suelo.

El mayor o menor alejamiento del Sol no influye grandemente en las estaciones de primavera, verano, otoño e invierno.

lunes, 29 de septiembre de 2014

Después de varias interrogantes Plutón vuelve a ser un planeta

Para ser considerado un planeta, un cuerpo celeste debe ser redondo, girar en torno al Sol y haber despejado su entorno de otras rocas espaciales. Es precisamente esta última cualidad de la que carece Plutón (hay muchos cuerpos orbitando cerca), y que hizo que en 2006 perdiera su condición de planeta, después de que la Unión Astronómica Internacional (IAU, por sus siglas en inglés) reclasificara los planetas del Sistema Solar

La conmoción de la decisión fue tal, que incluso se organizaron protestas y cientos de niños enviaron cartas de reclamo a distintos centros astronómicos

Pero el pasado lunes, astrónomos, convocados por el Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica, en Cambridge (EE.UU.), reabrieron el debate sobre su estatus

Tras la discusión, el público -compuesto en su mayoría por astrónomos- debió votar, y claro, la mayoría se inclinó por devolverle su credencial. “Estoy de acuerdo en que Plutón no merece ser considerado un planeta clásico, porque es muy pequeño. Sin embargo, todavía lo considero un planeta, aunque de una clase diferente. Creo que los planetas enanos esféricos deben ser considerados planetas, pero de un tipo diferente”, argumenta a La Tercera Owen Gingerich. El astrónomo es también historiador científico y fue quien presidió el Comité de Definición de Planetas de la IAU en 2006 y que presentó el punto de vista histórico en el debate

“La reunión de la IAU en Praga, en que se declaró que los planetas enanos no son planetas, fue una votación muy estrecha. Considero que fue un resultado desafortunado, con argumentos insuficientes”, agrega

Gareth Williams, director asociado del Centro de Planetas Menores, otro de los tres panelistas del foro, piensa distinto. “En mi opinión, la razón principal de que Plutón no es un planeta es que no ha despejado su barrio y hay muchos objetos en órbitas muy similares a él. Si aceptamos a Plutón como un planeta, probablemente tendríamos que aceptar otros 20 o más objetos como planetas. Y ese número podría crecer a 50 o 100 en las próximas décadas”, dice a La Tercera

Entre los argumentos usados por los astrónomos en 2006 en Praga estaba el de Eris, un cuerpo celeste descubierto en 2003 del mismo tamaño que Plutón. Si Plutón era un planeta, Eris también debía serlo. Por ello crearon la categoría de planeta enano, en la que ambos fueron reubicados

Sin embargo, Williams está de acuerdo en que la discusión es más semántica que científica. “ La forma en que se estudia un objeto particular no debe depender de la clasificación de ese objeto”, dice.
David Aguilar, director de comunicaciones del Centro de Astrofísica y moderador del debate, aportó otro dato: “¿No es un árbol frutal enano también un árbol frutal? ¿No es un conejo enano también un conejo?”.

jueves, 25 de septiembre de 2014

Rusia manda al espacio a una mujer por primera vez desde 1997



La astronauta Elena Serova, de 38 años, salió este jueves hacia el espacio marcando el regreso de las mujeres rusas a la conquista espacial, de donde estaban ausentes desde 1997.

La nave Soyuz-TMA14M despegó a las 12.25 hora de Moscú (20.25 GMT) del cosmódromo de Baikonur, en Kazajistán, y se dirige hacia la Estación Espacial Internacional (ISS), indicó el centro de control ruso.

En la nave también viajan el astronauta ruso Alexander Samokutiaev y el estadounidense Barry Wilmore.

La llegada a la ISS, un centro de investigación espacial situado en la órbita terrestre, está prevista a las 02.15 GMT del viernes.

Los tres astronautas se reunirán allí con el comandante de la estación, el ruso Maxim Surayev, su colega estadounidense Reid Wiseman y el alemán Alexander Gerst, de la Agencia Espacial Europea, y pasaran un total de 169 días en el espacio.

"Voy a ser la primera mujer rusa en ir a la Estación Espacial Internacional (ISS). Los tripulantes tenemos una enorme responsabilidad para con la gente que nos formó y quiero decirles: 'No los decepcionaremos'", declaró Serova antes del despegue.

Rusia celebró el año pasado el 50º aniversario del vuelo de la primera mujer al espacio, la soviética Valentina Tereshkova, el 16 de junio de 1963.

Tras los vuelos de Svetlana Savitskaia en 1982 y 1984, Elena Kondakova también salió al espacio entre 1994 y 1997, por lo que el viaje de Serova marca el regreso de las mujeres rusas al espacio tras 17 años de ausencia.

"Cuando Tereshkova voló, estábamos en plena competición con Estados Unidos para saber cuál de nosotros iba a enviar a la primera mujer al espacio", explicó a la AFP el redactor jefe de la revista Novosti Kosminavtiki ("Noticias del Espacio"), Igor Marinin.

Marinin explicó que luego los vuelos de mujeres se volvieron menos frecuentes porque mucha gente dentro de la industria aeroespacial pensaba que "el espacio era un duro trabajo de hombres".

"Mi vuelo es mi trabajo", explicó Serova en una rueda de prensa, respondiendo a una pregunta de cómo enfrentaría "como mujer" la separación con su familia y en particular con su hija.

"Mi hija tiene casi 17 años [...] No veo qué problema puede haber para comunicarme con ella [...] Tendré muchas oportunidades de llamarla y saber como está y apoyarla en caso de que sufra un golpe duro", afirmó.

Al preguntarle un periodista cómo se peinará a bordo de la ISS, Serova lo interrogó a él: "¿A usted también le interesa el corte de pelo de mis compañeros?".

Serova nació el 22 de abril de 1976, en Primorié, en el Extremo Oriente ruso, y terminó la facultad aeroespacial del Instituto de Aviación de Moscú en 2001. En 2007, empezó a prepararse para los vuelos espaciales.

En 2013, en una entrevista con la AFP, Serova dijo que no tenía la intención de establecer ningún récord, sino que sólo quería "hacer su trabajo" a bordo de la ISS.

"Si todo sale bien [...] servirá de señal para que más mujeres pongan a prueba sus fuerzas en el espacio", dijo.

Detectan por primera vez moléculas de agua en un exoplaneta similar a Neptuno

Un equipo de astrónomos internacional, compuesto por profesionales de la Universidad Católica, presentó durante este miércoles un importante descubrimiento científico, el hallazgo por primera vez de moléculas de agua en un pequeño exoplaneta del tamaño de Neptuno.
Utilizando los datos de los telescopios espaciales de la NASA —Hubble, Spitzer y Kepler— los investigadores detectaron un pequeño planeta, según revela el estudio en la revista Nature, exo-Neptuno HAT-P-11b ubicado a 120 años luz de distancia en la constelación de Cygnus y que tiene una atmósfera clara, lo que permitió que los tres equipos espaciales encontraran las tan preciadas moléculas.
"Esto es muy importante porque abre el camino a la posibilidad de encontrar moléculas de agua en planetas tipo Tierra", explica Andrés Jordán, académico del IA, investigador del Instituto Milenio de Astrofísica MAS, y parte del equipo. "Y dado que en nuestro planeta agua es sinónimo de vida, esto podría ser un paso hacia la eventual búsqueda de esta en otros sistemas solares", agrega.
No obstante, en el caso del HAT-P-11b no se encontraría vida ya que orbita demasiado cerca de su estrella —su año solo dura cinco días— por lo que es muy caliente. Aún así, el descubrimiento es importante ya que da más pistas de la composición de este tipo de mundos y de su historia.
"Creemos que los exo-Neptunos pueden tener varias composiciones, lo que sería consecuencia de sus respectivas historias de formación", dice Heather Knutson del Instituto de Tecnología de California y parte del estudio. "Ahora, con estos datos, podemos comenzar a establecer de a poco el origen de estos mundos distantes".
Esta serie de descubrimientos de cientos de planetas que orbitan a otras estrellas se ha llevado a cabo desde la década de los noventa, no obstante, todavía se sabe poco de ellos. Y no sólo porque no existen las tecnologías necesarias para realizar estos descubrimientos, sino que también por las atmósferas oscuras que poseen y que hacen difícil desentrañar sus detalles.
Así, es muy común que exoplanetas más grandes, o del tamaño de Júpiter, tengan nubes, lo que hace imposible detectar cualquier tipo de moléculas en su atmósfera. "Como si fuera esmog, ello no nos permite ver nada", explica Jordán.
"Cuando los astrónomos vamos a observar a los telescopios, se dice ´cielos despejados´ para desear buena suerte", cuenta el líder del estudio Jonathan Fraine, de la Universidad de Maryland y quien además está realizando un doble posdoctorado con el Instituto de Astrofísica de la UC (IA). "En este caso, encontramos cielos despejados en un planeta distante. Tuvimos suerte porque eso significa que las nubes no nos impidieron detectar las moléculas de agua", comenta para finalizar.

Sondas recién llegadas a Marte envían sus primeras imágenes del planeta

La sonda Maven de la Nasa y la Mangalyaan de India, enviaron sus primeras imágenes desde que se encuentran en la órbita de Marte

La nave india, que ingresó en la órbita del planeta rojo en la madrugada del miércoles, logró tomar una imagen desde 7.300 kilómetros de altura, donde se puede ver la característica superficie llena de cráteres.
La imagen fue publicada por la agencia espacial india (Isro, por sus siglas en inglés) en las distintas redes sociales, como Facebook y Twitter, esta última bajo la leyenda: "La vista desde aquí es muy bonita".
En tanto, la sonda Maven (Mars Atmosphere and Volatile Evolution) de la Nasa, que ingresó en la órbita de Marte el pasado domingo, también logró captar las primeras imágenes de la atmósfera del planeta rojo, desde una altura de 36.500 kilómetros.
Las observaciones fueron hechas por el instrumento IUVS (Imaging Ultraviolet Spectrograph), que logró imágenes en tres bandas ultravioletas de ondas de longitud, ocho horas después del ingreso a la órbita del planeta, tras un viaje de 10 meses.

miércoles, 24 de septiembre de 2014

La India llega a Marte con la misión más barata que una película de Hollywood

La India ha colocado su sonda Mangalyaanen la órbita del planeta Marte, un hito tecnológico que no había logrado ningún país asiático y que solo han conseguido Estados Unidos, Rusia y Europa. La Misión Orbital de Marte india es además el viaje marciano más barato hasta la fecha con un coste de 73 millones de dólares, una décima parte de proyectos similares estadounidenses e incluso por debajo del presupuesto de películas de Hollywood como "Gravity"

La Organización India de Investigación Espacial (ISRO) confirmó el éxito de su primera sonda marciana, que partió el 5 de noviembre de la Tierra y ha recorrido 670 millones kilómetros en 300 días a una velocidad de 22 kilómetros por segundo

El momento crucial de la jornada se produjo cuando los cohetes frenaron el avance de la aeronave esta madrugada local durante 24 minutos hasta que fue atrapada por la gravedad de Marte

Los científicos del centro de control de la misión de la ciudad de Bangalore estallaron en aplausos y gestos de alegría, según mostró en directo la televisión local NDTV

El primer ministro indio, Narendra Modi, quien presenció el hito en el centro de control, manifestó que su país ha conseguido "casi lo imposible" y que "habían hecho historia"

"Las probabilidades estaban contra nosotros. De las 51 misiones que se han lanzado hasta ahora solo 21 tuvieron éxito. Nosotros lo hemos conseguido", dijo el mandatario ante los científicos del ISRO, en un discurso que fue televisado.
Un tiempo récord
"El tiempo que nuestros científicos han invertido en esta misión es incluso menor que el que se dedica a películas de Hollywood", subrayó Modi en referencia a los 15 meses de trabajo de 1.000 investigadores indios en el proyecto, muy por debajo de los seis años que se suelen dedicar a viajes similares

El satélite Mangalyaan -vehículo de Marte-, estudiará la superficie, topografía y atmósfera del planeta y se centrará en la búsqueda de metano, uno de los indicativos de la existencia de vida. La India se une así a Estados Unidos, Rusia y la Agencia Espacial Europea en la conquista del planeta rojo y supera en la carrera espacial asiática a Japón, que fracasó en 1998, y a China, que no lo logró en 2011

La agencia espacial estadounidense NASA felicitó al ISRO por su éxito. "¡Damos la enhorabuena al ISRO por su llegada a Marte! MarsOrbiter se une a las misiones que estudian el Planeta rojo", escribió la NASA en su cuenta de Twitter

Precisamente, la sonda lunar estadounidense Maven entró hace dos días en la órbita marciana, una misión significativamente más cara con un coste de 670 millones de dólares aunque se trata de un proyecto más potente y que realizará más estudios

Críticas en un país pobre
A pesar del bajo coste del programa espacial indio -unos 1.000 millones de dólares al año- y su eficacia, las críticas a las aventuras espaciales del país en desarrollo son comunes y el viaje a Marte no ha sido una excepción

Para los críticos, una nación en la que 400 millones de personas no tienen electricidad y en el que el 40 por ciento de los niños sufre desnutrición no debe invertir en misiones espaciales

Por su parte, los defensores del programa argumentan que tiene beneficios para los habitantes del segundo planeta más poblado del mundo con 1.250 millones de personas

"Las críticas a esta misión son pura retórica. Los beneficios sociales y económicos del programa espacial son tangibles", dijo a Efe Ajey Lele, analista especializado en el espacio del Instituto de Estudios y Análisis de Defensa de Nueva Delhi

Lele puso como ejemplo el reciente ciclón Phailin que en octubre arrasó parte del país asiático y ocasionó 23 muertes, mientras que en 1999 un fenómeno meteorológico similar causó 10.000 fallecidos. "Gracias a los satélites se pudo prever la llegada del ciclón y tomar medidas", defendió el analista

La India cuenta con una de los programas espaciales más activos del mundo, con el lanzamiento hasta ahora de más de 100 misiones desde su fundación hace poco más de medio siglo. En 2013 lanzó el primer satélite de un sistema de navegación propio similar al Sistema de Posicionamiento Global estadounidense (GPS), que entrará en funcionamiento en 2015

La India, que envió en 2008 su primera sonda lunar, tiene planes de lanzar en 2016 su primera misión espacial tripulada.

martes, 23 de septiembre de 2014

La sonda Maven comienza a orbitar en torno a Marte

La sonda Maven de la NASA comenzó a orbitar este domingo en torno a Marte, en el marco de una misión científica para conocer cómo se modificó en el tiempo el clima del planeta rojo, dijo la agencia espacial estadounidense.

"Basándonos en los datos observados de navegación, enhorabuena. Maven está ahora en órbita", dijo Dave Folta, del centro Goddar de vuelos espaciales de la NASA.

Los aplausos retumbaron en la sala de control de la misión del Jet Propulsion Laboratory (JPL), en Pasadena, California.
Maven (Mars Atmosphere and Volatile Evolution) ingresó en la órbita marciana a las 02:24 GMT, precisó el JPL.

El ingreso se produjo tras el encendido de los motores de la sonda durante una treintena de minutos para frenar su velocidad.

La sonda no tripulada de 2,45 toneladas fue lanzada en noviembre de 2013 desde Cabo Cañaveral en Florida (sureste de EEUU), de modo que viajó durante más de diez meses y recorrió 711 millones de kilómetros para acercarse a Marte con el propósito de estudiar todas las capas de su atmósfera.

Los datos de Maven ayudarán a los científicos a comprender qué sucedió con el agua en Marte y el dióxido de carbono de su atmósfera hace varios miles de millones de años y cómo se modificó su clima desde uno caluroso y húmedo a uno frío y seco.

Cómo perdió Marte su atmósfera es uno de los más grandes misterios de la ciencia. Las respuestas de Maven podrían arrojar luz sobre la capacidad del planeta para albergar vida (aún cuando fuera vida microbiana) hace mucho tiempo.

Asimismo, los descubrimientos de la sonda podrían aportar conocimiento sobre cómo podrían sobrevivir los humanos en una futura visita al planeta rojo, quizá para 2030.

Tras varias semanas calibrando sus instrumentos, comenzará una misión de un año para estudiar los gases de las capas superiores de la atmósfera de Marte, a unos 6.000 kilómetros de la superficie, y cómo esta interactúa con el Sol y los vientos solares. Además, habrá lecturas a otros niveles más cercanos al suelo marciano.

En los últimos años, la NASA envió varias sondas a Marte.

El vehículo robotizado Curiosity, por ejemplo, está explorando la superficie y envía datos sobre el medio que ya establecieron que en un pasado remoto existieron condiciones para albergar vida, al menos microbiana.

"Como primer vehículo en estudiar la alta atmósfera de Marte, Maven incrementará claramente nuestra comprensión de la historia de la atmósfera marciana y cómo cambió el clima durante el tiempo, así como el impacto sobre la evolución del ambiente en la superficie y la habitabilidad potencial del planeta", destacó en un comunicado el jefe de la Nasa, Charles Bolden.

"Maven también permitirá preparar mejor las futuras misiones tripuladas al planeta rojo en los años 2030", agregó.

"El conjunto de instrumentos a bordo de Maven tienen el propósito de encontrar las piezas faltantes del puzzle de la historia de Marte", había destacado David Mitchell, el jefe de este proyecto en la Nasa, quien recordó que "todas las demás misiones a Marte hasta el presente (...) se concentraban en la superficie de Marte".

El proyecto Maven costó 671 millones de dólares, está dotado de ocho instrumentos, entre ellos un espectrómetro de masa para determinar las estructuras moleculares de los gases atmosféricos y el sensor SWEA (Solar Wind Electron Analyser), puesto a punto por el Instituto Francés de Investigación en Astrofísica, que analizará el viento solar.