domingo, 21 de diciembre de 2014

La misión Rosetta, el gran logro científico de 2014 para Science

La sonda europea Rosetta de la Agencia Espacial Europea (ESA) y su módulo Philae fueron reconocidos como uno de los diez descubrimientos de 2014 por la revista científica estadounidense Science.

La publicación adelantó la lista de los 10 principales hallazgos científicos de 2014, que aparecerán en el ejemplar de la revista editada por la Asociación Estadounidense para el Avance de las Ciencias, entre los que también incluye avances en medicina, robótica, biología sintética y paleontología.

Después de un viaje de 10 años, Rosetta llegó en agosto al cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko con el objetivo de estudiar por primera vez la superficie de un cometa que, considerados como cápsulas del tiempo de los orígenes del sistema solar, puede arrojar luz sobre la formación del universo.

En noviembre, después de varios meses de misión, desplegó su módulo Philae que, tras un accidentado aterrizaje, logró posarse en el cometa y comenzó a transmitir información científica sobre las condiciones de su superficie y su composición.

"El aterrizaje de Philae fue una hazaña impresionante", señaló Tim Appenzeller, director de noticias de Science, que destacó que "toda la misión Rosetta es el descubrimiento", puesto que está aportando a los científicos "un asiento de primera fila sobre cómo se calienta, respira y evoluciona un cometa". La misión está dotada con instrumentos como el Sensor Orbitador de Rosetta para Análisis de Ion y Neutral (Rosina, por sus siglas en inglés), un espectrómetro que puede tomar muestras de gases del halo de la atmósfera que rodea al 67P.

Hallazgos
Rosina ya ha detectado elementos como agua, metano e hidrógeno y los científicos estudian sus proporciones para determinar si los cometas pudieron haber ayudado a iniciar la vida en la Tierra mediante la entrega de agua y moléculas orgánicas.

No obstante, un estudio publicado en Science este mes, que analizó datos enviados por el espectrómetro reveló una proporción excepcionalmente alta de hidrógeno pesado en comparación con hidrógeno regular, sugiriendo que la reserva original del agua de la Tierra podrían ser los asteroides y no los cometas.

Los hallazgos del año deben "resolver un problema con el que la gente ha batallado durante mucho tiempo o abrir la puerta a una gran cantidad de investigación nueva", indicó Robert Coontz, de Science

sábado, 20 de diciembre de 2014

Meteoritos muestran que Marte puede esconder agua

Tres meteoritos encontrados en la Tierra demostrarían que Marte puede esconder bajo su superficie un depósito de agua o de hielo, según un estudio internacional de científicos de la NASA divulgado por la agencia espacial de EEUU.

En un comunicado, la NASA explicó que, aunque la controversia sigue rodeando el origen, la abundancia y la historia del agua en Marte, ese hallazgo ayuda a despejar algunos interrogantes sobre el planeta rojo.

La pregunta sobre el agua marciana que falta, no obstante, sigue sin respuesta, si bien los científicos continúan estudiando los cambios históricos del planeta y tratando de entender su evolución desde un clima cálido y húmedo a las condiciones superficiales secas y frías de hoy.

Precisamente, la existencia de ese depósito de agua puede ser "clave" para entender la historia del clima de Marte y descubrir cuáles son las posibilidades de que floreciera vida extraterrestre en este planeta.

Tomohiro Usui, del Instituto de Tecnología de Tokio en Japón y autor principal del estudio, explicó que otros científicos ya barajaron la existencia de una reserva de agua en el planeta rojo, pero su investigación, publicada en la revista especializada "Earth and Planetary Science Letters", aporta novedades al respecto.

"Nuestros nuevos datos prueban la existencia de un depósito de agua o de hielo que parece haber interactuado con un conjunto diverso de muestras marcianas", en concreto, con los meteoritos encontrados en la Tierra, según el científico.

Nuevos datos sobre la naturaleza de la materia oscura

Una investigación realizada por científicos de la Universidad de Granada puede contribuir a determinar la naturaleza de la materia oscura, uno de los mayores misterios de la Física que, como es sabido por sus efectos gravitatorios, constituye más del 80% de la masa del universo.

En un artículo publicado en la prestigiosa Physical Review Letters, Adrián Ayala y su directora de tesis Inmaculada Domínguez, ambos pertenecientes al grupo “FQM-292 Evolución Estelar y Nucleosíntesis” de la UGR, han logrado poner límites a las propiedades de una de las partículas candidatas a materia oscura: los axiones.

En este trabajo también han participado Maurizio Giannotti (Universidad de Barry, Estados Unidos), Alessandro Mirizzi (Deutsches Elektronen-Synchrotron, DESY, Alemania) y Oscar Straniero (Instituto Nacional de Astrofísica, INAF-Observatorio Astronómico de Teramo, Italia). Esta investigación es una muestra de la cada vez más intensa colaboración entre físicos de partículas y astrofísicos, que da lugar a una ciencia relativamente nueva: la denominada “física de astropartículas”.

En este trabajo, los científicos han utili-zado las estrellas como laboratorios de física de partículas: a las altas temperaturas del interior estelar, los fotones pueden convertirse en axiones que escapan al ex-terior, llevándose energía.

“Esta pérdida de energía puede tener consecuencias, observables o no, en algu-nas fases de la evolución estelar”, explica Adrián Ayala. “En nuestro trabajo, hemos realizado simulaciones numéricas (por ordenador) de la evolución de una estrella, desde su nacimiento hasta que agota en su interior el hidrógeno y posteriormente el helio, incluyendo los procesos de produc-ción de axiones”.

Los resultados indican que la emisión de axiones puede disminuir significativamen-te el tiempo de la combustión central de helio, la llamada fase HB (Horizontal Branch): la energía que se llevan los axio-nes se compensa con energía procedente de la combustión nuclear, consumiéndose el helio más rápidamente.

“Basándonos en esta influencia sobre los tiempos característicos de evolución, podemos acotar la emisión de axiones, ya que una emisión alta implica una fase HB rápida, disminuyendo la probabilidad de observar estrellas en esta fase”, afirma Inmaculada Dominguez.

Tasa máxima de emisión de axiones

La alta calidad de las observaciones re-cientes de cúmulos globulares permite contrastar los resultados de las simulacio-nes numéricas realizadas en este trabajo con los datos. “Comparando el número de estrellas observadas en la fase HB con el número de estrellas observadas en otra fase no afectada por los axiones, como la fase llamada RGB (Red Gian Branch), hemos estimado la tasa máxima de emi-sión de axiones.”

La producción de axiones depende de la constante de acoplamiento axión-fotón que caracteriza la interacción entre el axión y los fotones. “Hemos obtenido un límite má-ximo para esta constante que es el más restrictivo de los hallados hasta la fecha, tanto teórica como experimentalmente”, señalan los investigadores de la UGR.

Los autores de este trabajo apuntan que la precisión en la determinación de la cons-tante de acoplamiento por el método utili-zado “depende críticamente de la precisión con que se pueda estimar el contenido de helio inicial de las estrellas del cúmulo globular”.

Estudio: Adrián Ayala, Inma Domínguez, Maurizio Giannotti, Alessandro Mirizzi y Oscar Straniero. Revisiting the Bound on Axion-Photon Coupling from Globular Clusters. Phys. Rev. Lett. 113, 191302 – noviembre, 2014

jueves, 18 de diciembre de 2014

Curiosity detecta fluctuaciones de metano

El moderno vehículo robótico Curiosity detectó fluctuaciones de metano en la atmósfera de Marte, lo que abre nuevas vías de investigación científica para esclarecer cuáles son las fuentes que lo producen, entre las que podría estar algún tipo de actividad biológica.
Esta es la principal conclusión de un estudio que publicó ayer la revista especializada estadounidense Science y que también abre una nueva línea para estudiar cuáles son los mecanismos a través de los que este gas se elimina con inexplicable rapidez.
El trabajo cuenta con la participación de dos investigadores españoles y, según sus autores, resuelve "la prolongada polémica” sobre la presencia de este compuesto en Marte, iniciada hace más de una década con las primeras detecciones desde telescopios terrestres y avivada posteriormente con las medidas obtenidas desde vehículos orbitales. Las mediciones  del incremento episódico de la concentración de metano en la atmósfera marciana las hizo  el instrumento especializado SAM.

La India prueba su mayor cohete espacial con un módulo para astronautas



La India probó hoy con éxito el mayor cohete desarrollado hasta ahora en el país asiático con capacidad para transportar cuatro toneladas y un módulo para astronautas, lo que abre la puerta al primer viaje tripulado indio al espacio, informaron fuentes oficiales.

El cohete Geo-Simultáneo de Lanzamiento Vehículos de Satélites Mark III, de 630 toneladas y 42,4 metros de longitud, comenzó su vuelo a las 9.30 hora local (4.00 GMT) en el Centro Espacial Satish Dhawan, en Sriharikota, en el sureño estado de Andhra Pradesh.

Las televisiones locales mostraron como el cohete se elevaba hacia el cielo en una nube de humo y los científicos de la Organización India de Investigación Espacial (ISRO) estallaban en aplausos.

"Es un día muy significativo en la historia espacial de la India", dijo el presidente del ISRO, K Radhakrishnan, en un discurso emitido por la cadena televisiva NDTV.

El primero de los objetivos de la misión era probar el vuelo del cohete con cuatro toneladas de peso en material, lo que dobla la capacidad de transporte actual y permitirá poner en órbita satélites más pesados.

El segundo objetivo era estudiar los detalles de una hipotética reentrada en la Tierra del módulo para astronautas, que tiene el tamaño de un "pequeño dormitorio" y puede acoger "dos o tres" personas, y su aterrizaje con paracaídas.

Portavoces del ISRO afirmaron que la cápsula "cayó de manera segura en la bahía de Bengala cerca de las islas Andaman y Nicobar" tras desprenderse del cohete.

El primer ministro, Narendra Modi, felicitó a los científicos por el éxito de la misión. " "El exitoso lanzamiento del GSLV Mk-III es otro triunfo de la brillantez y el trabajo duro de nuestros científicos. Enhorabuena por sus esfuerzos", tuiteó el mandatario.

La India celebró en 2012 el medio siglo de la puesta en marcha de su programa espacial, uno de los más activos del mundo.

El país asiático colocó en septiembre su sonda Mangalyaan en la órbita del planeta Marte, un hito tecnológico que no ha logrado ningún otro país asiático y que solo han conseguido Estados Unidos, Rusia y Europa.

La ISRO, que cuenta con 16.000 científicos y un presupuesto de 1.000 millones de dólares, a través de su brazo comercial, pone en órbita también satélites extranjeros desde 1999.

domingo, 14 de diciembre de 2014

Telescopio en Chile permitirá observar confines del universo

El Consejo del Observatorio Austral Europeo (ESO) aprobó la construcción en el desierto de Atacama del telescopio más poderoso del mundo, capaz de investigar si hay vida en otras galaxias, informaron fuentes oficiales.

Dentro de diez años, el telescopio, que tiene un costo de mil millones de euros, estará totalmente operativo y permitirá enormes avances científicos en los campos de los exoplanetas, las poblaciones estelares de galaxias cercanas y el universo profundo.

"El anuncio de la construcción es una noticia que hacía mucho tiempo que esperábamos poder difundir", dijo el representante de ESO en Chile, Fernando Comerón, quien añadió que la aprobación constituyó "un gran momento para la organización".

Según el director general de ESO, Tim de Zeeuw, el anuncio significa que "se puede iniciar la construcción y que disponemos de los fondos para realizar las obras de edificación industrial del telescopio y proceder de acuerdo con lo planificado".

El telescopio, bautizado como European Extremely Large Telescope (E-
ELT), estará situado en Cerro Armazones, a 3.000 metros de altitud, y contará con una apertura de 39 metros, convirtiéndose en "el ojo más grande del mundo para mirar el cielo". "Esperamos que las primeras grandes estructuras que compondrán el telescopio lleguen al Cerro Armazones a finales de 2015 o principios de 2016", indicó Comerón.
Garantía

La construcción del E-ELT había sido aprobada por el Consejo de ESO en junio bajo la condición de que los contratos que superaran los dos millones de euros fueran adjudicados una vez que el costo del telescopio (estimado en el año 2012 en 1.083 millones de euros) estuviera financiado en un 90 %.

Por ahora, los actuales compromisos de financiación para el E-ELT han alcanzado más del 90 % del coste total de la primera fase, que pondrá al E-ELT en condiciones plenamente operativas

viernes, 12 de diciembre de 2014

Video Un espectacular vídeo de Boeing muestra cómo será el primer viaje a Marte

La NASA se ha fijado como meta la exploración de Marte, un viaje de más de dos años que hará historia, y que se quiere realizar a partir de 2030

La compañía Boeing, contratista principal del cohete gigante SLS capaz de llevar en el futuro a los humanos a Marte, ha producido un vídeo en el que destaca que los niños de hoy serán los primeros exploradores de nuestro planeta vecino

Pero el cohete es sólo una parte de un complejo rompecabezas que incluye la recién probada cápsula espacial Orion. En el vídeo, el director de Sistemas de Exploración Espacial de Boeing, Michael Raftery, destaca que en total son necesarias seis piezas en la misión para poder ir y volver a Marte
La siguiente pieza que será necesaria es un sistema que adentre la misión en el espacio profundo, más allá de la Luna. Será una gran nave espacial que transporte a su destino a Orion y el resto del equipo

Este sistema de transporte espacial profundo será impulsado por enormes paneles solares y utilizará probablemente propulsión solar eléctrica o propulsión iónica. "Utilizará la energía del sol para conducir el sistema de propulsión, y la nave lucirá como un velero", explica Raftery

Unido al velero estará el "hogar" donde vivirá la tripulación, que previsiblemente girará para proporcionar a bordo algún tipo de gravedad artificial, y evitar así que sus huesos y músculos se degraden demasiado en la prolongada misión

Las dos últimas partes necesarias para el trabajo son un módulo de aterrizaje y un escudo térmico inflable. El enorme escudo térmico inflable, diferente del que Orion utiliza para volver a la Tierra, los llevará con seguridad a la superficie de Marte

La NASA ha estado probando la tecnología para soportar el calor combinada con un sistema de desaceleración mediante retrocohetes. Este sistema permitirá que el módulo de aterrizaje llegue a la superficie tras desprenderse del escudo térmico

Finalmente, una vez que sus operaciones hayan concluido, los astronautas utilizarán un ´pequeño cohete´ para volver al hábitat en órbita y, en última instancia, a la Tierra. "Creo que vamos a ser capaces de colonizar Marte algún día", profetiza Raftery. "Se puede tardar cientos de años, pero eso no es inusual en los propósitos de los seres humanos".